Sota el nom del càncer s’engloben més de cent tipus diferents de càncer. Les principals categories són les següents:

  • Carcinoma: el càncer s’inicia a la pell o als teixits que envolten els òrgans interns.
  • Sarcoma: el càncer comença en els ossos, els cartílags, el greix, els músculs, els vasos sanguinis o en altres teixits connectius o de suport.
  • Leucèmia: s’inicia en el teixit formador de les cèl·lules sanguínies, com és la medul·la òssia, on es generen cèl·lules anormals que entren a la sang.
  • Limfoma i mieloma: aquests càncers s’inicien en els cèl·lules del sistema immunitari (de les defenses).
  • Sistema nerviós central: el càncer comença en els teixits del cervell i la medul·la espinal.

Generalment el càncer rep el nom del lloc on comença, com ara càncer de mama si comença a la mama. En el cas que, per exemple, es produís metàstasi als ossos, el nou tumor tindria el mateix tipus de cèl·lules que el tumor on s’hagués iniciat (tumor primari). Per tant no s’anomenaria càncer d’ossos, sinó càncer de mama amb metàstasi òssia.